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Le Mans, le mythe

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Les 24 Heures du Mans sont depuis fort longtemps la plus grande course d’endurance au monde. 80 ans de légende, d’exploits, de drames parfois, de joies et de déceptions ou désillusions mais aussi de triomphes.

Cette épreuve fut créée en 1923 grâce à la pugnacité de Georges Durand, président de l’Automobile-Club de l’Ouest, assisté de Charles Faroux, journaliste automobile. Une nouvelle compétition venait de voir le jour, basée plus sur l’endurance que sur la vitesse. La proposition de Charles Faroux d’une durée de vingt quatre heures fut retenue.

Le 1er Grand Prix d’Endurance de 24 Heures « Coupe Rudge-Whitworth » se disputa les 26 et 27 mai 1923 sous la grêle et la pluie dans une certaine indifférence du public. Mais qui aurait alors pu penser au départ de la course à 16 heures à son exceptionnelle destinée ?

Lors de cette course sont nés des moments d’anthologie du sport automobile comparables à ceux des 500 miles d’Indianapolis, du grand prix de Monaco ou du rallye de Monte-Carlo.Sont par exemple entrés dans la légende la lutte acharnée que se livrèrent Jacky Ickx et Hans Hermann en 1969, mais aussi les affrontements homériques en 1971 où l’on atteint déjà les 400 Km/h.

Tous les constructeurs automobiles ont rêvé ou rêvent de la remporter pour le prestige de leur marque car les retombées qui en découlent sont des plus importantes.

Sur le plan technologique, c’est un banc d’essai sans pareil pour toutes les innovations qui se retrouvent plus tard sur nos voitures, comme les freins à disques qui ont été utilisés pour la première fois en 1953 assurant la victoire de la voiture qui en était équipée. De même, les phares de plus en plus performants jusqu’aux leds actuelles sont le fruit de ces courses. C’est un moteur rotatif qui gagnait l’épreuve en 1991, ce fut un moteur diesel en 2006. Aujourd’hui, apparaissent les premières motorisations hybrides. Et l’avenir réserve peut-être l’apparition de moteurs à hydrogène ou électriques.

Les 24 Heures, c’est aussi une ambiance magique, notamment la nuit, avec sa fête foraine, ses concerts, ses odeurs de barbecue, ses boutiques de merchandising en tous genres. C’est une réelle fête populaire où se croisent toutes les générations. Mais par-dessus tout, c’est un moment où tous les sens sont sollicités dans une combinaison effervescente d’aventure humaine,d’imprévus, de surprises, d’enjeux technologiques et financiers.

C’est l’aventure des « 24 Heures » qui dure plus de 24 heures et ce depuis… 1923.

Pierre LOUVEL

Le Mans


Article publié dans le magazine Sud Occitanie du 14 mai 2012, page 7.

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